Les paléontologues découvrent le premier “nombril” de dinosaure connu

Les paléontologues ont découvert le plus ancien nombril connu. Les dinosaures à cornes appartenaient à Psittakosaurus, membre de Ceratopsia.

Une image montrant une cicatrice sur l’abdomen d’un Psittacosaurus couché. A : Conception canine dentée

Oubliez les dinosaures qui se battent. Laissez de côté les terribles crocs et griffes. Les scientifiques ont découvert le côté le plus doux des dinosaures : l’équivalent reptilien du nombril.

Pour la première fois, des scientifiques ont identifié une plaie ombilicale sur un dinosaure neptique. L’article, publié dans BMC Biology, décrit la découverte passionnante d’un fossile particulièrement rare et bien conservé du Psittacosaurus de Chine.

Pour les mammifères, le cordon ombilical se forme à la naissance à la suite d’un cordon ombilical sectionné. Mais les reptiles et les oiseaux, dont la méthode de reproduction consiste à pondre des œufs, n’ont pas un tel câble. À l’intérieur de l’œuf, l’abdomen de l’embryon est attaché au sac vitellin et à d’autres membranes. Les plaies ombilicales surviennent juste avant l’éclosion de l’embryon ou lorsqu’il se sépare de ces membranes pendant l’éclosion. Connue sous le nom de plaie ombilicale, il s’agit d’une forme non mammifère du cordon ombilical. C’est exactement ce qu’une équipe internationale de scientifiques prétend avoir trouvé dans ce fossile.

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Psittacosaurus, un dinosaure bipède qui vivait au début du Crétacé, était une forme précoce de cératopsien, une espèce d’herbivore à bec qui inclurait plus tard le Triceratops à la même ère géologique. Peut-être le fossile le plus brillant de l’espèce jamais trouvé, figé dans le temps, allongé sur le dos avec de la peau et des poils sur la queue. Il est étonnant d’être préservé pendant environ 130 millions d’années. Et bien qu’il ait été publié en 2002, il continue de fournir des informations nouvelles et uniques.

Le paléobiologiste Michael Pittman, co-auteur de l’article, a étudié ce fossile en détail. Le co-auteur Thomas G. Kaye de Pittman et la Fondation pour le développement scientifique ont pu visiter le fossile en Allemagne en 2016 à l’Institut de recherche Senckenberg et au Musée d’histoire naturelle de Francfort. Les deux scientifiques ont appliqué l’utilisation innovante des lasers aux fossiles en utilisant une technique appelée fluorescence stimulée par laser (LSF). Grâce à cette méthode non destructive, ils ont pu découvrir des détails dans des fossiles qui autrement ne seraient pas visibles.

Image de fluorescence induite par laser (LSF) d’un spécimen de Psittacosaurus montrant une plaie ombilicale et des écailles. R : Bell et al. 2022

Cette “cicatrice fine”, comme Pittman la décrit, a été trouvée en utilisant le LSF. Grâce à LSF, l’équipe a pu examiner les squames de la peau – spécimens, rides et toutes cicatrices – avec un confort parfait. Pour étudier la peau, l’équipe s’est tournée vers Phil Bell, un paléontologue spécialiste des dinosaures possédant une expertise significative au Centre de recherche en paléosciences de l’Université de la Nouvelle-Angleterre en Australie. Bell est l’auteur principal du nouveau travail.

“La LSF révèle les détails avec brio”, a déclaré Bell. En effet, l’animal semble pouvoir se lever et marcher. Chaque petite ride et bosse sur la peau est visible. Il a l’air très frais. Ce qui me fascine, c’est d’imaginer ces animaux comme des êtres vivants qui respirent, et non comme des squelettes morts. Les faire revivre est l’un des plus grands objectifs de mon travail. » il dit.

L’équipe a trouvé des preuves de peau ridée sur cet animal, mais pas sur l’abdomen où un cordon ombilical a été trouvé. Les blessures cicatrisées devaient représenter des tissus régénératifs ; il y aurait une rupture marquée des échantillons de coquille avec un tissu de granulation lisse sur la zone blessée.

“Au lieu de cela, les écailles abdominales avaient des tailles régulières, des bords lisses et étaient disposées le long de la ligne médiane du Psittacosaurus”, a déclaré Pittman. Cela indique que la cicatrice du cordon ombilical n’est pas le résultat d’une blessure. » il dit.

Pour déterminer l’âge d’un dinosaure, la plupart du temps ses os sont détruits. La nature extrêmement rare de ce fossile signifiait que les chercheurs voulaient éviter une analyse aussi dévastatrice. Par conséquent, l’équipe a comparé la longueur du fémur avec la longueur d’autres spécimens de Psittacosaurus et a estimé que cet animal avait environ 6 ou 7 ans. En d’autres termes, ce dinosaure approchait de la maturité sexuelle.

psitacosaurus O : Julius T. Csotonyi

Tous les reptiles ou oiseaux ne conservent pas aujourd’hui un cordon ombilical vivant à l’âge adulte. Les auteurs notent qu’une exception particulière est l’alligator américain (Alligator mississippiensis). De plus, certaines cicatrices sont le résultat d’une infection du sac vitellin chez les oiseaux ou les crocodiles élevés dans de mauvaises conditions. Avec toutes ces variables, il n’est pas certain que tous les dinosaures – même tous les Psittacosaures – auraient des plaies ombilicales.

Pittman décrit comment lui et Kaye “ont collecté une grande bibliothèque de données LSF à partir d’une copie de Psittacosaurus 2016”. et sont toujours à la recherche et l’examen de cette bibliothèque. “Cela a conduit à un article cette année-là sur un motif d’ombrage de camouflage tacheté qui a été décrit pour la première fois chez les dinosaures. Comme nos images fournissaient tellement d’informations supplémentaires sur la peau, nous avons prévu d’analyser plus en détail les données LSF. Nous finalisons actuellement une description détaillée de la peau de Psittacosaurus. Cela nous a obligés à examiner chaque centimètre carré du fossile. Et c’est ainsi que cette plaie ombilicale a été découverte.”

La spécialité de Bell était d’examiner la peau préservée avec autant de détails. Bell dit que très peu de scientifiques se concentrent sur la peau fossile, ce qui prédispose toute recherche à des découvertes passionnantes. Il dit aussi que lorsqu’ils s’adressent au public, ils sont souvent surpris lorsqu’ils entendent qu’il y a de la peau fossile. Il note que même en paléontologie, l’accent le plus important reste sur les os.

“C’est un spécimen absolument incroyable”, a déclaré Bell à propos du fossile de Psittacosaurus. Et c’est incroyable comme c’est encore surprenant 20 ans après sa sortie, et c’est parce que ces nouvelles techniques d’enregistrement évoluent.” il dit.

Ces surprises – les informations dont nous disposons jusqu’à présent – n’auraient pas été possibles si le fossile était resté entre des mains privées. Ce magnifique spécimen de Psittacosaurus a une histoire controversée. Son origine exacte n’est pas connue, car elle est passée d’un collectionneur privé à un autre avant d’être achetée par Senckenberg. Il y avait ceux qui alors, comme aujourd’hui, espéraient que le fossile serait renvoyé en Chine. À la fin de leur article, les auteurs écrivent : « Il y a une discussion en cours sur la propriété légale de cette copie, et les efforts pour la restituer à la Chine ont été infructueux. Notre équipe internationale de membres australiens, belges, britanniques, chinois et américains espère et soutient une solution amicale à ce débat en cours. Nous pensons qu’il est important de noter que l’échantillon a été prélevé par le musée Senckenberg pour empêcher sa vente à des particuliers et le rendre disponible pour la recherche scientifique. »


Gizmodo. 9 juin 2022

Article: Bell, PR, Hendrickx, C., Pittman, M. et al. (2022). La plus ancienne cicatrice au nombril qui nous soit parvenue révèle que les dinosaures avaient un « nombril ». BMC Biol 20, 132.

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