L’ancien manager de Theranos, Sunny Balwani, condamné à la prison

L’ancien PDG de Theranos, Ramesh “Sunny” Balwani, qui a longtemps aidé la fondatrice Elizabeth Holmes, a déposé devant le tribunal fédéral de San Jose les 12 affaires impliquant des investisseurs frauduleux et des patients liés à la société de biotechnologie, a rapporté l’Associated Press.

Balwani fait face à dix chefs de fraude électronique et à deux chefs de complot en vue de commettre une fraude électronique, après avoir été initialement accusé de son ancien partenaire commercial Holmes. Balwani a pris une décision plus difficile – Holmes a été condamné quatre fois en janvier pour de fausses accusations qui ont incité les investisseurs à investir dans une startup de tests sanguins qui promettait autrefois de transformer l’industrie du diagnostic médical.

Elizabeth Holmes, la fondatrice de Theranos, a été reconnue coupable dans une affaire de fraude historique dans la Silicon Valley

Theranos est une étoile brillante dans la Silicon Valley depuis plus d’une décennie, attirant les investissements d’ingénieurs chevronnés tels que Larry Ellison d’Oracle et le capital-risqueur Tim Draper. Il comprenait un panel de stars qui comprenait l’ancien secrétaire à la Défense Jim Mattis et les anciens secrétaires d’État Henry Kissinger et George Shultz. Holmes a fondé l’entreprise alors qu’il était étudiant à Stanford et a captivé les partenaires commerciaux potentiels, les investisseurs et les médias avec sa vision de rendre les tests sanguins moins chers et moins douloureux.

Mais le château de cartes s’est effondré après qu’une enquête du Wall Street Journal a révélé que la technologie de Theranos ne fonctionnait pas aussi bien que la société l’avait annoncé. La petite machine de bureau – parfois appelée Edison ou MiniLab – n’a pu effectuer qu’une douzaine de tests sanguins, ont témoigné d’anciens employés lors du procès – bien loin des centaines recommandées par Theranos.

La disparition de la société a terni l’image de Holmes en tant qu’innovateur de premier plan dans la Silicon Valley et a fait l’objet de listes de best-sellers, de plusieurs podcasts, d’un documentaire HBO et, plus récemment, d’une série Hulu avec Amanda Seyfried.

L’échec de Theranos a ébranlé la confiance dans certaines parties de l’industrie biotechnologique, et pour d’autres, il a servi d’exemple supplémentaire de la cupidité de la Silicon Valley en décalage.

Elizabeth Holmes a appris les mauvaises leçons de la Silicon Valley

Homme de près de 20 ans plus âgé que Holmes, Balwani était à ses côtés la plupart du temps, son partenaire commercial et amoureux. Les procureurs fédéraux ont accusé les deux hommes ensemble, mais les accusés ont ensuite abandonné leurs poursuites lorsque Holmes Balwani les a accusés de harcèlement. Il a rejeté les accusations. Les allégations n’ont pas été soulevées lors du procès de Balwani.

Mais l’affaire a reflété Holmes à bien des égards, les procureurs appelant plus d’une douzaine de témoins, y compris d’anciens investisseurs et des directeurs de laboratoire d’entreprise.

Pourtant, Robert Dugdale, un ancien procureur fédéral qui est associé chez Kendall Brill & Kelly et spécialisé dans la défense des entreprises, a déclaré que Balwani s’était retrouvé avec plus de condamnations que Holmes, ce qui n’était pas tout à fait inhabituel étant donné que les deux avaient des jurys différents. .

Différents jurys peuvent examiner les mêmes faits et arriver à des conclusions légèrement différentes, a-t-il dit, notant que Holmes et Balwani ont été reconnus coupables d’au moins certains crimes.

“Les jurys obtiennent parfois des résultats incohérents”, a-t-il déclaré. “Des écarts mineurs ne sont pas rares.”

Michael Weinstein, chef de l’unité criminelle de Cole Schotz et ancien procureur fédéral, a déclaré que le gouvernement avait facilité son cas pour la deuxième fois. Les procureurs se sont concentrés sur les preuves, ont été plus sélectifs quant à leurs témoins et ont rationalisé leur présentation, a-t-il déclaré.

“En fin de compte, c’était trop pour le jury de ne pas condamner”, a-t-il déclaré. Il a ajouté que Balwani, un dirigeant d’entreprise plus âgé et plus expérimenté, n’a peut-être pas acquis la même “sympathie” que Holmes, qui a commencé à travailler chez Theranos en tant qu’étudiant.

Bien qu’il soit un cadre moins important, Balwani avait des responsabilités clés au sein de l’entreprise, notamment la gestion de l’éventuelle relation captive de la biotechnologie avec Walgreens, la supervision de ses laboratoires et la supervision de certaines relations financières et avec les investisseurs, a révélé l’affaire.

Les procureurs ont déclaré que Balwani était conscient des problèmes auxquels Theranos était confronté et ont rejeté les préoccupations des employés. Erika Cheung, une ancienne employée de laboratoire qui dit avoir fait part de ses inquiétudes à Balwani, est devenue plus tard un lanceur d’alerte clé pour exposer l’entreprise.

“Ce qu’elle a dit à Erika Cheung, c’est qu’elle remettait en question son expérience et qu’elle en avait marre des gens qui n’ont pas assez d’expérience pour tester les tests sanguins Theranos”, a déclaré le procureur Jeff Schenk dans son plaidoyer final. “Et elle lui dit qu’elle a un travail à Theranos, qui traite des échantillons de patients et ne pose aucune question.”

L’équipe de défense de Balwani ne nie pas que l’ancien manager a beaucoup de contrôle et de responsabilité à Theranos. L’avocat de la défense, Jeffrey Coopersmith, a déclaré au tribunal qu’il “buvait dans plusieurs tuyaux d’incendie”, y compris les opérations de laboratoire, les logiciels, les investisseurs et la fabrication.

Cependant, l’équipe de défense a fait valoir que Balwani faisait confiance à Theranos et – comme l’a dit Holmes – a agi en pensant que Theranos faisait de son mieux pour rendre le test sanguin plus largement disponible.

“Ce que les preuves dans cette affaire montrent, c’est que M. Balwani a toujours agi de bonne foi pour rendre les tests sanguins plus accessibles, pratiques et abordables pour tous”, a déclaré Coopersmith dans son plaidoyer de clôture.

Contrairement à Holmes, qui a témoigné pendant plusieurs jours, Balwani n’a pas comparu à la barre des témoins lors de son procès. Son équipe n’a appelé que deux témoins, dont un médecin qui a référé des patients à Theranos et un informaticien indépendant qui a parlé de la base de données manquante des résultats des tests.

Le cas d’Elizabeth Holmes est le cas le plus intéressant de la Silicon Valley

Balwani, un ancien entrepreneur de logiciels point-com, a accordé à Theranos un prêt de 10 millions de dollars en 2009 et a ensuite acheté des millions de dollars d’actions de la société. Il est devenu vice-président de Theranos en 2009 et est ensuite devenu président et chef de l’exploitation.

Elle a rencontré Holmes, 18 ans, lors d’un voyage à l’étranger en Chine l’été avant d’entrer à l’université. Balwani avait 37 ans à l’époque. Le couple est devenu plus tard romantique et a poursuivi leur relation tout en travaillant initialement.

L’avocat de Balwani a déclaré dans un communiqué qu’il était “déçu” par les décisions.

“Nous prévoyons d’examiner et d’examiner toutes les options de M. Balwani, y compris un appel”, a déclaré Coopersmith.

Holmes devrait être condamné en septembre et Balwani en novembre.

Dans ses remarques finales, le procureur Schenk a déclaré : « M. Balwani devait choisir. “Il aurait pu voir Theranos échouer, il aurait pu voir l’entreprise de sa petite amie échouer, ou il aurait pu choisir une autre voie.”

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