Pourquoi les dinosaures ont-ils disparu ? – Archéophile

Parlons de l’événement d’extinction de masse il y a 66 millions d’années et des preuves de ce qui a mis fin à l’ère des dinosaures.

Ce crâne noir presque complet appartient au spécimen le plus complet de Tyrannosaurus rex exposé en Europe, un dinosaure surnommé Tristan Otto. Sur les quelque 300 ossements, 170 ont été conservés, ce squelette scientifiquement important, mais propriété privée, se trouve maintenant au Museum für Naturkunde à Berlin.

D’abondants os fossiles, dents, empreintes de pas et autres preuves tangibles révèlent que la Terre a été le domaine des dinosaures pendant au moins 230 millions d’années. Mais jusqu’à présent, pas une seule trace de restes de dinosaures n’a été trouvée dans des roches datant de moins de 66 millions d’années. À ce stade, alors que le Crétacé passe au Paléogène, tous les dinosaures non aviaires semblent avoir soudainement disparu.

Avec eux sont partis tous les reptiles volants connus sous le nom de ptérosaures, ainsi que de redoutables reptiles marins comme les mosasaures, les ichtyosaures et les plésiosaures. Les forêts anciennes semblent avoir été englouties par le feu sur une grande partie de la planète. Et tandis que certains mammifères, oiseaux, petits reptiles, poissons et amphibiens ont survécu, la diversité parmi les formes de vie restantes a fortement diminué. Au total, cette extinction massive a anéanti les trois quarts de la vie sur Terre.

(En relation: Les dinosaures ont déjà disparu avant l’impact des météores)

Reconstituer ce qui s’est passé a été un gros problème pour les paléontologues, et les théories sur ce qui a tué les dinosaures et le reste de la période crétacée de la planète vont du plausible au carrément ridicule. Pour l’instant, deux idées prédominantes au sein de la communauté scientifique s’y opposent : les dinosaures ont-ils été victimes d’un événement interplanétaire ou de troubles plus terrestres ?

Ces œufs appartenaient à des sauropodes, des dinosaures géants au long cou qui sont devenus les plus grands animaux terrestres à avoir jamais vécu. Les œufs de dinosaures étaient généralement trouvés en groupes et pondus dans des dépressions du sol. Ils se présentent sous différentes formes et tailles selon les espèces, mais les œufs de sauropodes étaient généralement ronds et de la taille d’un pamplemousse.

mort d’en haut

L’une des théories les plus célèbres sur la disparition des dinosaures est l’hypothèse d’Alvarez, du nom du duo père-fils Luis et Walter Alvarez. En 1980, ces deux scientifiques ont proposé l’idée qu’il y a 66 millions d’années, un météore de la taille d’une montagne a frappé la Terre et rempli l’atmosphère de gaz, de poussière et de débris qui ont radicalement changé le climat.

L’élément de preuve clé du duo était une quantité inhabituellement élevée d’iridium métallique, connue sous le nom de couche Crétacé-Paléogène ou K-Pg, une zone limite géologique qui recouvre chaque couche connue de roche contenant des fossiles de dinosaures. L’iridium est relativement rare dans la croûte terrestre, mais il est plus abondant dans les météorites pierreuses, ce qui a conduit les Alvarez à conclure que l’extinction de masse a été causée par un objet extraterrestre.

La théorie a été encore renforcée lorsque les scientifiques ont pu attribuer l’extinction à un énorme cratère d’impact au large de la péninsule mexicaine du Yucatán. Le cratère Chicxulub d’environ 150 km de large semble être d’une taille et d’un âge qui confirment la mort des dinosaures.

Le crâne du dinosaure prédateur Allosaurus fragilis du Jurassique tardif est incrusté dans la roche dans la salle d’exposition des dinosaures du Quarry National Monument dans l’Utah.

En 2016, des scientifiques ont foré une carotte de roche dans la partie sous-marine de Chicxulub pour récupérer un échantillon qui pénètre profondément dans le fond marin. Ce regard rare à l’intérieur du cratère a montré que l’impact aurait été suffisamment puissant pour envoyer des quantités mortelles de roche et de gaz vaporisés dans l’atmosphère, et les effets auraient duré des années.

Et en 2019, des paléontologues fouillant dans le Dakota du Nord ont découvert une collection de fossiles extrêmement proches de la limite K-Pg, capturant essentiellement les restes d’un écosystème entier qui existait peu de temps avant l’extinction massive. Les couches contenant les fossiles contiennent de nombreux petits morceaux de verre appelés tektites, qui sont des masses de roche en fusion qui se solidifient dans l’atmosphère puis impactent la Terre.

Protoceratops andrewsi, un des premiers parents du dinosaure à cornes Triceratops, est exposé à CosmoCaixa Barcelona dans le cadre d’une exposition sur les dinosaures du désert mongol de Gobi.

fureur volcanique

Cependant, d’autres scientifiques affirment que les preuves d’un grand impact de météore sont rares et qu’un coupable plus probable pourrait être la Terre elle-même.

Les anciennes coulées de lave, connues en Inde sous le nom de pièges du Deccan, semblent bien coïncider dans le temps avec la fin du Crétacé, avec des coulées de lave massives qui se sont formées il y a entre 60 et 65 millions d’années. Aujourd’hui, la roche ignée formée couvre une superficie d’environ 518 000 kilomètres carrés en couches qui sont à certains endroits plus épaisses que 1 8288 mètres. Une éruption aussi massive étoufferait le ciel avec du dioxyde de carbone et d’autres gaz qui changeraient radicalement le climat de la Terre.

Les partisans de cette théorie pointent plusieurs indications que le volcanisme est plus favorable. Premièrement, certaines études montrent que la température de la Terre changeait même avant l’impact proposé. D’autres recherches ont trouvé des preuves d’une extinction massive bien avant 66 millions d’années, avec certaines indications que les dinosaures, en particulier, étaient déjà en lent déclin à la fin du Crétacé.

Les travailleurs de l’exposition ont réalisé une reconstruction anatomiquement précise et grandeur nature d’un squelette de Spinosaurus aegypticus créé à partir de modèles numériques d’os fossiles.

De plus, l’activité volcanique est courante sur cette planète et est probablement responsable d’autres extinctions anciennes, tandis que les frappes de météores géants sont beaucoup moins courantes. Les partisans disent que tout cela a du sens si les éruptions volcaniques en cours sont à l’origine de l’extinction mondiale du K-Pg.

Pourquoi pas les deux?

Les scientifiques essayant de percer ce mystère préhistorique voient de plus en plus de place pour une combinaison de ces idées. Il est possible que les dinosaures aient été les malheureux bénéficiaires du coup de poing géologique du volcanisme qui a suffisamment affaibli l’écosystème pour le rendre vulnérable à un météore entrant.

Mais cette idée dépend fortement d’une datation plus précise des pièges du Deccan et du cratère Chicxulub. En 2019, deux études indépendantes ont examiné les traces géochimiques de la lave de Deccan Traps et sont parvenues à des conclusions légèrement différentes; Un article dit que les volcans ont joué un rôle de soutien dans l’extinction des dinosaures en provoquant des chutes avant l’impact, tandis qu’un autre dit que les éruptions ont suivi l’impact et n’ont peut-être joué qu’un rôle mineur dans leur disparition.

Âgé d’environ 200 millions d’années, le carnivore Coelophysis bauri a été l’un des premiers dinosaures à vivre dans le sud-ouest des États-Unis. Cette espèce du Trias supérieur, un fossile de l’État du Nouveau-Mexique, atteignait 3 mètres de long, mais ne pesait que 15 à 20 kg.

Ce débat pourrait se poursuivre pendant des années alors que les scientifiques trouvent de nouveaux indices et développent de nouvelles techniques pour comprendre le passé. Mais qu’il s’agisse de l’immensité de l’espace ou du volume de lave, il est clair que les scientifiques qui étudient les derniers halètements des dinosaures découvrent des leçons vitales sur les effets du changement climatique dramatique sur les habitants de la Terre.


National géographique. 31 juillet 2019

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