Un nouveau continent qui a mis 375 ans à trouver

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L’année était 1642 et Abel Tasman avait un but. Avec sa moustache flamboyante et sa barbiche touffue, ce navigateur hollandais expérimenté était convaincu de l’existence d’un vaste continent dans l’hémisphère sud et déterminé à le trouver.

Les Européens à cette époque ne savaient pas grand-chose de cette partie du monde, mais ils croyaient qu’il y avait là un grand morceau de terre. Il était temps de voir si cette croyance, qui existait depuis la Rome antique, était vraie.

Tasman a quitté la capitale indonésienne, Jakarta, le 14 août dans deux petits bateaux, voyageant vers l’ouest, puis vers le sud, puis vers l’est, jusqu’à l’île du Sud de la Nouvelle-Zélande. Sa première rencontre avec les Maoris locaux ne s’est pas bien déroulée: le deuxième jour, plusieurs Maoris en canoë se sont écrasés contre un petit bateau transportant un message entre deux navires hollandais. Quatre Européens sont morts. Les Européens tirent alors 11 pirogues.

Ce fut la fin de la mission de Tasman. Il a nommé l’endroit où l’incident s’est produit la baie des meurtriers (Moordenaers) et est retourné dans son pays sans même mettre les pieds dans les nouvelles terres qu’il a trouvées. Il croyait avoir découvert un grand continent au sud, mais ce n’était pas l’endroit qu’il avait imaginé. Il n’y est plus jamais retourné.

Tasman ne s’en est pas rendu compte, mais il avait raison depuis le début. Il y avait vraiment un continent perdu.

En 2017, un groupe de géologues a fait la une des journaux lorsqu’ils ont découvert Te Riu-a-Maui, ou Zealandia, en langue maorie. Ce vaste continent de 4,9 millions de kilomètres carrés faisait environ six fois la taille de Madagascar.

Les encyclopédies, les cartes et les moteurs de recherche n’ont montré que sept continents, mais les géologues ont déclaré avec confiance qu’ils avaient trouvé un huitième continent. Ce continent est aussi le continent le plus petit, le plus fin et le plus jeune du monde.

Le problème est que 94% sont sous l’eau et que seules quelques îles comme la Nouvelle-Zélande s’élèvent du fond de l’océan. En fait, il était en vue dès le début, mais ne pouvait pas être vu.

“C’est un exemple du temps qu’il faut pour découvrir quelque chose de très évident”, explique Andy Tulloch, géologue au Royal New Zealand Research Institute GNS Science, dans l’équipe qui a découvert Zealandia.

La découverte de Zealandia n’était que le début. Malgré le temps qui a passé, le continent reste encore un mystère sous 2 kilomètres d’eau. Comment a-t-il été créé ? Quelles créatures y vivaient ? Depuis combien de temps est-il sous l’eau ? De nombreuses questions sont encore sans réponse.

Une découverte troublante

Il a toujours été difficile d’étudier Zealandia.

Plus d’un siècle après que Tasman eut découvert la Nouvelle-Zélande en 1642, le cartographe britannique James Cook fut envoyé dans l’hémisphère sud. Sa mission officielle était d’observer le passage de Vénus entre la Terre et le Soleil afin de calculer sa distance au Soleil.

Une statue symbolisant le débarquement du capitaine James Cook en Australie,

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Statue du capitaine James Cook en Australie, où il débarqua en 1770

Cependant, il a également reçu une enveloppe scellée à ouvrir après avoir terminé sa première mission. Dans cette enveloppe, il était indiqué qu’il avait une autre mission top secrète, probablement l’exploration du continent sud qu’il avait traversé.

Les premières véritables indications de l’existence de Zealandia ont été trouvées en 1895 par le naturaliste écossais Sir James Hector, qui a entrepris un voyage pour explorer les îles au large de la côte sud de la Nouvelle-Zélande.

Après avoir examiné la géologie de l’île, Hector a conclu que la Nouvelle-Zélande était “le vestige d’une chaîne de montagnes au sommet d’une grande zone continentale qui s’étendait au sud et à l’est et est maintenant submergée”.

Malgré cette découverte précoce, les informations sur le possible continent de Zealandia sont restées vagues et peu de choses ont été faites jusqu’aux années 1960.

“Les choses bougent assez lentement dans ce domaine”, explique le géologue Nick Mortimer de GNS Science, qui a dirigé l’enquête de 2017.

Dans les années 1960, les géologues se sont finalement mis d’accord sur la définition d’un continent : selon eux, il s’agirait « d’une zone géologique de haute altitude, avec une grande variété de roches et une croûte épaisse ».

Cela a donné aux géologues quelque chose sur quoi travailler – s’ils pouvaient rassembler les preuves, ils pourraient prouver que le huitième continent était réel.

Cependant, les choses n’ont pas avancé. Explorer le continent était difficile et coûteux ; Ce n’était pas particulièrement urgent, a déclaré Mortimer.

En 1995, le géophysicien américain Bruce Luyendyk a redéfini la région comme un continent et a proposé de l’appeler Zealandia.

Bay of Islands sur l'île du Nord de la Nouvelle-Zélande

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À peu près à la même époque, la “Convention des Nations Unies sur le droit de la mer” est entrée en vigueur, et finalement une motivation sérieuse pour explorer Zealandia est apparue.

La Convention stipule que les pays côtiers peuvent revendiquer un “plateau continental étendu” au-delà de leur zone économique exclusive, qui s’étend jusqu’à 200 milles marins depuis le début de leurs mers territoriales, et exploiter toutes les ressources pétrolières et minérales de cette zone.

Si la Nouvelle-Zélande pouvait s’avérer faire partie d’un continent plus vaste, cette zone serait six fois plus grande.

Le soutien financier pour la recherche et les expéditions dans la région, et les preuves trouvées au fil du temps, ont soudainement augmenté. Chaque morceau de pierre collecté a contribué au travail de preuve de l’existence de Zealandia.

Les données satellitaires, utilisées pour détecter de petits changements de gravité dans différentes parties de la croûte terrestre, pour cartographier les fonds marins, ont mis fin aux recherches.

Avec cette technologie, Zealandia pouvait être clairement vue comme une masse amorphe presque de la taille de l’Australie.

Le nouveau continent a finalement été prouvé au monde.

Aux côtés de la Nouvelle-Zélande se trouvaient la colonie française de Nouvelle-Calédonie et la minuscule île australienne de Lord Howe, ainsi qu’une île volcanique autrefois appelée Ball’s Pyramid, qui, selon un explorateur du XVIIIe siècle, “ressemblait à la taille d’un bateau”.

Expansion du mystérieux supercontinent

Zealandia faisait en fait partie du supercontinent Gondwana, qui s’est formé il y a 550 millions d’années. Mais il y a environ 105 millions d’années, il a commencé à s’éloigner du Gondwana pour des raisons encore mal comprises.

La profondeur de la croûte terrestre sur les continents est généralement de 40 kilomètres et d’environ 10 kilomètres dans les océans.

En quittant le Gondwana, Zealandia a lutté et s’est tellement étirée que la croûte terrestre n’a plus que 20 kilomètres de profondeur.

Les géologues savent que Zealandia, même si elle est sous l’eau, est un continent en raison des types de roches trouvées. La croûte des continents est généralement composée de roches ignées, métamorphiques et sédimentaires telles que le granit, le schiste et le calcaire, tandis que le fond de l’océan est généralement composé uniquement de roches ignées telles que le basalte.

Dorrigo Forest en Australie

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Lorsque le supercontinent Gondwana s’est effondré, certaines parties de celui-ci ont été emportées dans le monde entier. De nombreuses plantes anciennes du Gondwana vivent encore dans la forêt de Dorrigo en Australie

En raison de sa formation inhabituelle, Zealandia est intéressante pour les géologues. Par exemple, la raison pour laquelle c’est un continent si mince qu’il ne s’est pas fragmenté est encore inconnue.

Quand il a coulé dans l’eau est un autre mystère. Les élévations qui sont maintenant au-dessus du niveau de l’eau ont été créées par la répulsion des plaques tectoniques du Pacifique et de l’Australie. Le géologue Andy Tulloch dit qu’il y a un désaccord quant à savoir s’il s’agit d’un continent complètement submergé, avec seulement quelques petites îles restantes, ou s’il s’agissait autrefois d’une terre complètement sèche.

Ceci, bien sûr, conduit à quel genre de créatures vivent à Zealandia. Le Gondwana abritait de nombreuses espèces végétales et animales, avec un climat tempéré et une immense masse terrestre de 101 millions de kilomètres carrés. Parmi eux se trouvaient des titanosaures, l’un des plus grands animaux qui aient jamais vécu. Mais pourrait-il y avoir des restes de ces animaux dans les rochers de Zealandia ?

chasser les dinosaures

Les animaux terrestres fossilisés sont rarement trouvés dans l’hémisphère sud, mais certains fossiles ont été trouvés en Nouvelle-Zélande dans les années 1990.

Parmi eux se trouvent le sauropode, un dinosaure à longue queue et à long cou; Il y a aussi les restes du dinosaure herbivore à bec Hysilophodon et du dinosaure blindé Ankylosaurus.

En 2006, un os de pied d’un grand carnivore a été trouvé dans les îles Chatham, à environ 800 kilomètres à l’est de l’île du Sud. Tous les fossiles sont datés après la séparation de Zealandia du Gondwana.

oiseau éléphant

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L’oiseau éléphant Aepyornis de Madagascar, aujourd’hui disparu

Mais cela ne signifie pas que la majeure partie de Zealandia a des dinosaures.

“Il y a un long débat pour savoir si les animaux terrestres peuvent être trouvés sans sol solide, et s’il n’y a pas de telles terres, les animaux disparaîtront”, déclare Rupert Sutherland, professeur de géophysique et de tectonique à l’Université Victoria de Wellington.

Il y a aussi le mystère de l’oiseau kiwi, l’un des animaux les plus étranges et les plus aimés de Nouvelle-Zélande. C’est un oiseau incapable de voler de la taille d’un poulet. On pense que son parent le plus proche est l’oiseau éléphant géant, qui vivait dans les forêts de Madagascar jusqu’à il y a 800 ans.

Les scientifiques pensent que l’ancêtre commun des deux oiseaux était un type d’oiseau vivant au Gondwana. Il a fallu 130 millions d’années pour que le Gondwana se disloque complètement, mais ses parties se sont répandues dans le monde entier, formant l’Amérique du Sud, l’Afrique, Madagascar, l’Antarctique, l’Australie, la péninsule arabique, le sous-continent indien et Zealandia.

Cela donne l’impression qu’au moins une partie de la Zélande a toujours été au-dessus de l’eau. Sauf quand on pensait que tout le continent, et peut-être toute la Nouvelle-Zélande, avait été submergé il y a 25 millions d’années. Toutes les plantes et tous les animaux doivent avoir colonisé plus tard, dit Sutherland.

Mont Ngauruhoe en Nouvelle-Zélande.

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La Nouvelle-Zélande, depuis les points les plus élevés de la Zélande

Bien qu’il ne soit pas possible de collecter des fossiles directement du fond marin de Zealandia, les scientifiques peuvent trouver des fossiles en forant.

En 2017, l’équipe a mené l’une des explorations les plus approfondies jamais réalisées dans la région, forant à une profondeur de 1 250 mètres sous le fond marin à six endroits différents. Dans les échantillons qu’ils ont prélevés, du pollen de plantes terrestres et des cellules germinales et des coquilles d’organismes vivant dans des mers chaudes et peu profondes ont été trouvés.

“S’il y a de l’eau à seulement 10 mètres de profondeur, il y a de fortes chances qu’il y ait des terres autour”, a déclaré Sutherland, ajoutant que la présence de pollen et de cellules reproductrices, appelées spores, indiquait que Zealandia n’était peut-être pas aussi submergée qu’on le pensait.

pli géologique

La forme de Zealandia reste également un mystère.

“Quand vous regardez la carte géologique de la Nouvelle-Zélande, il y a deux choses qui ressortent”, dit Sutherland. L’un d’eux est la faille alpine sur l’île du Sud, qui peut même être vue de l’espace.

Deuxièmement, la Nouvelle-Zélande est également divisée géologiquement par une ligne horizontale pliée en son milieu. C’est là que les plaques tectoniques du Pacifique et de l’Australie se rencontrent et on dirait que quelqu’un a pris l’extrémité inférieure et l’a pliée.

En d’autres termes, les chaînes de roches qui étaient continues jusqu’à ce moment-là ne continuent pas et tournent presque à angle droit.

On peut dire que les plaques tectoniques bougent et changent, mais on ne sait toujours pas comment et quand cela se produit.

“C’est très difficile à explorer quand tout est à 2 kilomètres sous l’eau et que les couches que vous devez échantillonner sont également à 500 mètres sous le fond marin”, explique Sutherland.

– Cela prend beaucoup de temps, d’argent et d’efforts.

Près de 400 ans après l’exploration de Tasman, il reste encore beaucoup à apprendre sur le huitième continent.

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