Un ancien appareil de calcul astronomique

Owen Jarus

Le mécanisme d’Anticythère est un instrument de la taille d’une boîte à chaussures, parfois appelé “le plus vieil ordinateur du monde” en raison de sa capacité à effectuer des calculs astronomiques. Les restes du mécanisme, découverts en 1901 par des plongeurs récoltant des éponges près de l’île grecque d’Anticythère, sont aujourd’hui conservés au Musée archéologique national d’Athènes. Dans une étude de 2021 publiée dans Scientific Reports, les chercheurs ont rapporté que seulement 82 parties du mécanisme original existent aujourd’hui, environ un tiers du temps. L’outil a été produit il y a environ 2200 ans.

QU’EST-CE QUE LE MÉCANISME ANTICHYTERA A FAIT ?

Selon les chercheurs, le mécanisme pourrait effectuer divers calculs et aider à suivre les mouvements du Soleil, de la Lune et de cinq planètes, et même indiquer quand auront lieu des compétitions sportives telles que les Jeux olympiques. “C’était un ordinateur mécanique fait d’engrenages en bronze qui utilisait une technologie révolutionnaire pour mécaniser les cycles et les théories astronomiques pour faire des prédictions astronomiques”, écrit l’équipe de recherche dans son article.

Depuis la découverte du mécanisme d’Anticythère, les scientifiques tentent de le comprendre. Et bien qu’ils aient fait des progrès remarquables, de nombreuses questions restent sans réponse. Par exemple, les chercheurs ne savent toujours pas qui l’a fait. Bien que certains scientifiques affirment que le créateur du mécanisme est l’inventeur grec Archimède (287 avant JC – 212 avant JC), ce n’est pas certain. Les inscriptions sur le mécanisme sont constituées de lettres grecques.

Aristeidis Voulgaris, chef d’équipe du projet de reconstruction fonctionnelle du mécanisme d’Anticythère (Framework), a déclaré à Live Science que celui qui a fabriqué l’appareil devait en savoir beaucoup sur l’astronomie, la métallurgie et la mécanologie. Ce projet vise à recréer l’apparence du mécanisme au début et à parvenir à une compréhension plus précise. Voulgaris souligne également que cette personne a besoin “d’une dextérité soignée”.

Certaines parties du mécanisme retrouvées contenaient des lettres et des inscriptions, et au cours des deux dernières décennies, les scientifiques ont pu lire davantage de ces inscriptions grecques en utilisant des techniques d’imagerie de haute technologie telles que la numérisation par rayons X 3D. Cette méthode leur a permis d’accéder à plus d’informations sur le fonctionnement du mécanisme.

La tomodensitométrie (CT) “a révélé des inscriptions décrivant les mouvements du Soleil, de la Lune et de cinq planètes connues dans l’Antiquité et comment elles étaient considérées au premier plan comme l’ancien cosmos grec”, écrivent les chercheurs dans un article publié dans Scientific Reports. Les chercheurs rapportent que le mécanisme utilise “les cycles de l’astronomie babylonienne, les mathématiques de l’académie de Platon et les théories astronomiques de la Grèce antique”.

Comme Alexander Jones, professeur d’histoire des sciences anciennes à l’Institut pour l’étude du monde antique de l’Université de New York, l’écrit dans son livre : “Ce mécanisme va au-delà des artefacts physiques ou de toute autre chose de type ancien pour lequel nous avons des explications détaillées. Il représente un « niveau de technologie ».

A QUOI APPARAIT LE MÉCANISME ?

Les auteurs de l’article, publié dans la revue Scientific Reports, affirment que celui qui examine la face avant du mécanisme comprend la Lune, le Soleil, les nœuds de la Lune (les points où l’orbite de la Lune croise l’écliptique, le chemin que le Soleil emprunte à travers la constellations), ainsi que Mercure, Vénus, Mars, Jupiter et Saturne. Ils découvrent qu’ils peuvent voir les cadrans qui indiquent le mouvement du calendrier zodiacal.

Au dos du mécanisme, le cycle Metonic (un cycle de 19 ans dans lequel les changements de la Lune se produisent les mêmes jours de l’année), le cycle Callippus (une période de 76 ans égale à quatre cycles Metonic), l’Olympic cycle (marquant l’heure des Jeux Olympiques tous les quatre ans) Il y avait des cadrans qui présentaient le cycle Saros (plus de 18 ans entre les éclipses lunaires) et Exeligmos (plus de 54 ans, soit l’équivalent de trois cycles Saros). Entre l’avant et l’arrière du mécanisme se trouvait un grand choix d’engrenages conçus de manière à ce que toutes les roues affichent le timing exact de tous les cycles.

Tony Freeth, un chercheur impliqué dans le projet de recherche sur le mécanisme d’Anticythère, a écrit dans un article publié dans la revue PLOS One en 2014 : « Supposons que quelqu’un utilisant le mécanisme d’Anticythère veuille vérifier ses prédictions d’éclipse pour un certain mois il y a plusieurs années. Un utilisateur peut faire suivre le mécanisme à n’importe quelle date affichée sur l’un de ses calendriers », explique-t-il.

ÉPAVE D’ANTICYTHÈRE

Bien que le navire qui cache le mécanisme d’Anticythère ait été découvert il y a plus d’un siècle, l’épave n’a pas encore été entièrement fouillée. La taille du navire qui l’a transporté est inconnue, et on ne sait pas dans quelle mesure les artefacts ont été distribués. Selon la Woods Hole Oceanographic Institution (WHOI), l’emplacement et la profondeur de l’épave rendent l’excavation du site difficile. Le site de creusement se trouve quelque part sur le fond marin à environ 40 à 50 mètres sous la surface, ce qui signifie qu’il est trop profond pour que les plongeurs creusent pendant une longue période ; cependant, l’excavation est trop peu profonde pour être explorée par des véhicules télécommandés.

Malgré ces difficultés, de nouveaux artefacts continuent d’être trouvés car un nouveau programme de fouilles est mené par une équipe d’archéologues et date probablement de la Colombie-Britannique. Il met en lumière à quoi ressemblait un navire qui semble avoir coulé en 65 ans. Les découvertes comprennent une main en bronze autrefois attachée à une statue, un jeu de société, peut-être les restes d’un ancien trône et la tête d’une statue en marbre d’Hercule, a précédemment rapporté Live Science.

Les chercheurs affirment que la plupart des artefacts trouvés sont des produits de luxe pour les riches. Aucun nouveau vestige du mécanisme n’a été découvert dans les fouilles les plus récentes. En 2016, des archéologues ont découvert un ancien squelette masculin dans un naufrage, a rapporté Live Science. Récemment, des scientifiques ont tenté de prélever des échantillons d’ADN sur cet homme pour en savoir plus sur lui.

Les chercheurs ne savent toujours pas pourquoi le mécanisme était à bord en premier lieu. “Ce n’était pas un objet ordinaire que quelqu’un emporterait négligemment avec lui contre les risques du voyage”, écrit Jones dans son livre. Même si le mécanisme n’était pas unique en son genre, ce serait sans aucun doute un outil précieux. Une possibilité est que le technicien ait apporté l’appareil à la personne qui l’a acheté ; Jones déclare que la tempête a probablement fait couler le navire et couler le mécanisme profondément avec le navire. D’où vient le navire et où il est allé est un sujet constant de recherche et de débat parmi les scientifiques.

‘DATE DE DÉBUT’ DU MÉCANISME

Les scientifiques débattent encore de la “date de début” exacte du mécanisme d’Anticythère, la date la plus ancienne sur laquelle tous les calculs du mécanisme sont basés. Dans une recherche publiée sur un serveur de préimpression appelé ArXiv en mars 2022, les scientifiques ont indiqué que la date de début du mécanisme était la Colombie-Britannique. Ils ont proposé la date du 22 décembre 178 après JC. Les chercheurs affirment qu’une éclipse lunaire s’est produite cette nuit-là, suivie d’un festival dédié à la déesse Isis après le solstice d’hiver. Bien qu’Isis soit une déesse égyptienne, elle était très demandée en Grèce à l’époque.

D’autre part, d’autres équipes de recherche suggèrent le 12 mai 204 comme date de début la plus probable, et notent qu’une éclipse lunaire peut être vue ce jour-là en Grèce, et que cette date est plus proche de la vie d’Archimède. Il semble possible qu’Archimède ou quelqu’un travaillant dans son atelier ait produit cet outil.


L’article original a été tiré du site Web de Live Science. (Traduit par Tarkan Tufan)

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