Les vaccins de nouvelle génération réussiront-ils à enrayer l’épidémie de Covid-19 ?

Les vaccins par pulvérisation nasale qui empêchent les personnes de contracter le COVID-19 arrêteront la transmission, tandis que les vaccins universels cibleront les protéines présentes dans toutes les variantes du SRAS-CoV-2.

Les vaccins contre le coronavirus, qui ont probablement sauvé des millions de vies, sont un succès majeur de santé publique. Cependant, comme les vaccins n’étaient pas suffisants pour mettre fin à la pandémie, ils ont commencé à perdre leur efficacité avec l’évolution du virus SARS-CoV-2 vers de nouvelles variantes. C’est quelque peu décevant. Dans ce cas, nous avons besoin d’une nouvelle génération de vaccins contre le COVID-19. Alors, quel devrait être ce vaccin ?

Les États-Unis se préparent à lancer prochainement des doses de rappel ciblant les sous-variantes omicron BA.4 et BA.5. Cependant, les vaccins de rappel développés spécifiquement pour une variante particulière ne mettront pas fin à la pandémie, car de nouvelles variantes apparaîtront probablement après la fabrication de ces vaccins.

De nombreux scientifiques voient plus grand : des vaccins plus larges pour traiter plus de variantes ou des vaccins nasaux pour prévenir l’infection. Ces deux seront de préférence appliqués ensemble.

UNE VACCINATION SUFFISANTE EST REQUISE

Ed Lavelle, immunologiste au Trinity College en Irlande, estime que ces vaccins de deuxième génération empêcheront complètement la transmission. Il n’y a qu’une condition. C’est assez de personnes à vacciner.

Le composant principal des vaccins actuels contre le COVID-19 est la protéine de pointe du SRAS-CoV-2 d’origine de janvier 2020. Cette protéine est la projection que le virus utilise pour pénétrer dans les cellules humaines. Bien que les technologies utilisées pour rendre cette protéine dysfonctionnelle soient différentes, le principe de base est le même et elles sont toutes injectées dans le corps.

Cependant, ces vaccins efficaces n’ont pas réussi à arrêter une vague après l’autre. Bien que les vaccins empêchent la maladie de s’aggraver, chaque réinfection augmente légèrement le risque de COVID à long terme car ils n’empêchent pas la réinfection.

POURQUOI LES VACCINS NE PEUVENT-ILS PAS ARRÊTER LA PROPAGATION DE LA MALADIE ?

C’est en partie parce que la mutation de pointe de la protéine dans chaque nouvelle variante améliore sa capacité à échapper à l’immunité à chaque fois. En d’autres termes, la cible du vaccin – la protéine de pointe – est en constante évolution.

Jonathan Yewdell des National Institutes of Health du Maryland attribue l’échec du vaccin à une raison plus fondamentale : aucun vaccin n’offre une protection à long terme contre la propagation du virus sans impliquer le sang et les ganglions lymphatiques. Selon Yewdell, aucun des vaccins traditionnels ne peut arrêter la pandémie de COVID.

Prenons par exemple le virus de la rougeole, connu comme l’un des virus les plus contagieux. Les vaccins offrent une protection à vie contre la rougeole. Ce virus n’infecte pas initialement les cellules qui tapissent notre nez ou notre gorge. Au contraire, il infecte les cellules immunitaires des poumons. Ces cellules transportent le virus jusqu’aux ganglions lymphatiques. Le virus se propage dans tout le corps à partir d’ici. Lorsqu’il atteint le système respiratoire, il se propage par la toux et les éternuements.

Les personnes vaccinées contractent également la rougeole. Cependant, en raison du chemin complexe emprunté par le virus jusqu’à ce qu’il atteigne les voies respiratoires, le système immunitaire a de très fortes chances d’intercepter le virus.

Au contraire, de nombreux virus qui envahissent les voies respiratoires infectent directement les cellules des muqueuses qui entourent la gorge et le nez. Au fur et à mesure que ces cellules propagent le virus, d’autres personnes sont infectées. Par conséquent, la réponse immunitaire des personnes vaccinées contre les virus respiratoires est suffisamment élevée pour prévenir l’infection pendant plusieurs semaines. Cependant, à mesure que la réponse immunitaire s’affaiblit avec le temps, le risque d’infection des muqueuses et de transmission à d’autres augmente.

DIFFÉRENCE DANS L’IMMUNITÉ DES MUQUEUSES

Un facteur important est que l’immunité muqueuse diffère de l’immunité dans le reste du corps. Des cellules immunitaires spéciales dans la membrane muqueuse détectent tout agent pathogène (agent pathogène) et réagissent en sécrétant des anticorps. En fait, ces membranes sécrètent plus d’anticorps que le reste du corps.

En général, les vaccins injectables créent une forte immunité générale, mais ne visent pas à renforcer l’immunité muqueuse. Cela s’applique également aux vaccins à ARNm pour le COVID.

DEUX APPROCHES DE BASE

En général, il existe deux approches principales pour augmenter l’efficacité d’un vaccin contre le COVID-19.

• La première approche consiste à produire des vaccins complets ou universels auxquels le coronavirus ne peut pas facilement échapper.

L’objectif principal ici est de trouver la partie inchangée du coronavirus. Cette partie devrait être vitale pour le virus et le système immunitaire devrait se concentrer sur elle. Danny Altmann de l’Imperial College de Londres explique l’importance de cette partie : « Si cette partie fait un travail très important, il sera très coûteux pour le virus de muter et cette mutation menacera la survie du virus. Par conséquent, cette partie ne mute pas. C’est la partie que les vaccins doivent cibler.”

Bien qu’en théorie il semble possible de développer un vaccin pan-coronavirus qui puisse nous protéger de tous les coronavirus, il est très difficile d’y parvenir en pratique. Malgré des décennies de travail, aucun vaccin universel n’a encore été développé, pas même contre la grippe. Bien que beaucoup d’efforts et d’argent aient déjà été investis pour un vaccin universel contre le coronavirus, jusqu’à présent, seuls des résultats positifs ont été obtenus à partir d’expérimentations animales.

L’obstacle le plus important à un résultat positif chez l’homme est l’incapacité du système immunitaire à cibler une protéine spécifique du virus. Une façon d’y parvenir est d’inclure une petite partie de cette protéine dans le vaccin. Cette approche a eu un succès remarquable dans les expérimentations animales. Mais dans ces essais cliniques, le vaccin n’a pas réussi à prévenir l’infection.

• Une autre approche consiste à stopper le virus avec une immunité muqueuse. La façon de le faire, selon Lavalle, est de vaporiser le vaccin sur le nez. À ce jour, un seul vaporisateur nasal a été homologué en 2003 : Flu-Mist. Le problème le plus important rencontré dans la production de sprays nasaux est de permettre aux protéines vaccinales de pénétrer la membrane nasale.

Cela nécessite des doses plus élevées. C’est un facteur qui augmente le coût des vaccins intranasaux. Cependant, dans des études récentes, il a été possible de transporter des protéines vaccinales à travers des surfaces muqueuses en les attachant à des molécules de graisse. L’une des équipes de recherche a réussi à augmenter le niveau d’anticorps 1000 fois de cette manière.

A ce stade, la question se pose : ces vaccins empêcheront-ils complètement la transmission ? Les scientifiques sont divisés sur cette question. Un groupe, dont Lavalle et Altmann, estime que cet objectif peut être atteint.

Même si les vaccins de nouvelle génération ont la capacité de créer une immunité collective, longtemps recherchée, on ne sait pas encore comment ces vaccins atteindront un nombre suffisant de personnes. Lavalle a bon espoir : « Beaucoup de gens préféreront le vaccin par pulvérisation nasale à l’injection. De plus, leur transport est plus facile et moins cher.”

Source : La technologie scientifique pour tous / Reyhan Oksay

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