Différences étonnantes entre les cerveaux des humains modernes et des Néandertaliens

Les résultats sont considérés comme la première preuve concluante que les humains modernes sont cognitivement meilleurs que les Néandertaliens.

Les humains anatomiquement modernes se distinguent des Néandertaliens (à gauche) par un crâne sphérique moins allongé (à droite).

Les Néandertaliens ont longtemps été dépeints comme nos idiots de cousins ​​hors-la-loi. Aujourd’hui, des recherches révolutionnaires ont révélé – bien qu’elles ne confirment pas ce stéréotype – des différences frappantes dans le développement du cerveau entre les humains modernes et les Néandertaliens.

Le travail consistait à insérer des gènes du cerveau de Néandertal dans des souris, des furets et des structures de «mini-cerveau» appelées organoïdes cultivées en laboratoire à partir de cellules souches humaines.

Des expériences ont montré que la version néandertalienne du gène est associée à une génération plus lente de neurones dans le cortex cérébral au cours du développement, ce qui, selon les scientifiques, pourrait expliquer les capacités cognitives supérieures des humains modernes.

“La croissance de plus de neurones est la base d’une plus grande fonction cognitive”, a déclaré Wieland Huttner, qui a dirigé l’étude à l’Institut Max-Planck de biologie cellulaire moléculaire et de génétique. “Nous pensons que c’est la première preuve convaincante que les humains modernes sont cognitivement meilleurs que les Néandertaliens.” il dit.

(Connexe: Les humains modernes se sont croisés avec les Néandertaliens au Moyen-Orient)

Les humains modernes et les Néandertaliens se sont divisés en lignées distinctes il y a environ 400 000 ans, lorsque nos ancêtres sont restés en Afrique et que les Néandertaliens se sont déplacés vers le nord en Europe. Il y a environ 60 000 ans, l’exode massif des humains modernes d’Afrique a amené les deux espèces face à face et s’est à nouveau mélangée – les humains vivant en dehors de l’Afrique portent aujourd’hui entre 1 et 4% d’ADN de Néandertal. Mais il y a 30 000 ans, nos anciens parents ont disparu en tant qu’espèce distincte, et la question de savoir comment nous avons survécu aux Néandertaliens est restée un mystère.

Le professeur Laurent Nguyen de l’Université de Liège, qui n’était pas impliqué dans les recherches récentes, a déclaré : “Le fait concret est que l’Homo sapiens le détruisait fondamentalement partout où il allait, en concurrence avec d’autres espèces là-bas. C’est un peu étrange.” il dit. “Les Néandertaliens étaient en Europe bien avant nous et ont dû s’adapter à leur environnement, notamment aux agents pathogènes. La vraie question est de savoir comment nous allons leur survivre.”

Certains prétendent que nos ancêtres avaient une supériorité intellectuelle, mais jusqu’à récemment, il n’y avait aucun moyen de tester scientifiquement cette hypothèse. Cela a changé au cours de la dernière décennie, lorsque les scientifiques ont réussi à séquencer l’ADN de Néandertal à partir d’un fragment d’orteil fossilisé trouvé dans une grotte sibérienne, ouvrant la voie à de nouvelles connaissances sur la différence entre la biologie de Néandertal et la nôtre.

Les dernières expériences se sont concentrées sur un gène appelé TKTL1, qui est impliqué dans la production de neurones dans le cerveau en développement. La version néandertalienne du gène est une lettre différente de la version humaine.

Les scientifiques ont découvert que la variante néandertalienne introduite dans les souris entraînait une production moindre de neurones, en particulier dans le lobe frontal du cerveau, où se trouvent la plupart des fonctions cognitives. Les scientifiques ont également testé l’effet du gène dans des tissus et des furets cultivés en laboratoire, appelés organoïdes, qui reproduisent les structures de base du cerveau en développement.

“Cela nous montre que bien que nous ne sachions pas combien de neurones le cerveau de Néandertal avait, nous pouvons supposer que les humains modernes avaient plus de neurones que les Néandertaliens dans le lobe frontal du cerveau, où l’activité des gènes était la plus élevée”, a déclaré Anneline Pinson, première auteur de l’étude. il dit.

Décrivant l’étude comme “révolutionnaire”, Chris Stringer, responsable de la recherche sur les origines humaines au Natural History Museum de Londres, dit qu’elle commence à aborder l’une des questions clés de l’évolution humaine : pourquoi sommes-nous les seuls à rester alors qu’il y avait tant de choses ? diversité humaine dans le passé?

“Les idées allaient et venaient – de meilleurs outils, de meilleures armes, un langage, un art et un symbolisme appropriés, de meilleurs esprits”, a déclaré Stringer. En fin de compte, cela fournit un indice sur la raison pour laquelle nos cerveaux étaient meilleurs que ceux des Néandertaliens.” il dit.

Alors que plus de neurones dictent la capacité de traitement de l’information de base du cerveau, cela ne signifie pas automatiquement un type de personne plus intelligent. Le cerveau humain contient environ deux fois plus de neurones que le cerveau des chimpanzés et des bonobos.

Nguyen dit que la dernière étude est loin d’être une preuve définitive de l’intelligence supérieure chez les humains modernes, mais elle montre des différences significatives dans le développement du cerveau de l’homme de Néandertal : “C’est une histoire passionnante.”


Gardien. 8 septembre 2022

Article: Anneline Pinson et al. (2022). Le TKTL1 humain implique une plus grande neurogenèse dans le néocortex frontal des humains modernes que les Néandertaliens. la science.

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